Foto: Agnete Schlichtkrull

Dedikeret direktør træder tilbage efter 25 års kamp for flygtninge

I 25 år har Dansk Flygtningehjælps Ann Mary Olsen arbejdet med at hjælpe folk, der er på flugt fra krige og katastrofer. Nu har hun valgt at stoppe efter syv år som international direktør – en periode, hvor organisationen har vokset sig til at være Danmarks største, internationale humanitære organisation.

16.03.2017

”Det har været en helt utrolig rejse.”

Sådan beskriver Ann Mary Olsen sit arbejdsliv hos Dansk Flygtningehjælp med henvisning til organisationens enorme udvikling de seneste år – ikke mindst siden hun satte sig i chefstolen i 2010. Men det har også bogstaveligt talt været en tid fyldt med mange rejser, for i forbindelse med sit job har Ann Mary Olsen nemlig besøgt over 30 af de lande, hvor Dansk Flygtningehjælp har arbejdet. Og det har ofte været rejser til konfliktfyldte brændpunkter, hvor hun har været vidne til nogle af verdens mest rå og brutale sider og hørt hundredevis af tragiske historier.

”Det at være flygtning handler om tab - tab af rettigheder, tab af hjem, tab af familiemedlemmer - alt for mange tab,” siger hun.

Uanset antallet af disse historier, holder de aldrig op med at gøre indtryk, fastslår hun. Det gælder ikke mindst hendes seneste rejse, der gik til Damaskus i februar.

”På mange måder kan man næsten ikke forstå, at de her folk kan blive ved med at leve. Børn går ikke i skole og familier kan ikke forsørge sig selv. Hele byer er ødelagte. Ja, der er faktisk ikke meget andet end ødelæggelse. Det er så sørgeligt,” siger hun: ”Alligevel slår det mig, hver gang jeg taler med syriske flygtninge og internt fordrevne, hvor stor viljen er til at vende hjem.”

Selv efter at have arbejdet med flygtninge i 25 år kan det ikke undgås, at deres historier kravler ind under huden, mener Ann Mary Olsen. Men det gør de optimistiske historier også.

Ann Mary I Felten

Ann Mary Olsen under besøg i en flygtningelejr for sydsudanesiske flygtninge i Etiopien i april 2015.

”Selvom det ofte er trist og sørgeligt, har jeg også mødt imponerende mange stærke familier og ikke mindst kvinder. Det sker de fleste gange, at man ender med at gå derfra med et smil på læben – når man får en historie fyldt med imponerende modstandsdygtighed og ikke mindst med håb. Det kan være med til at holde modet oppe,” forklarer Ann Mary Olsen: ”Og så har det betydet utroligt meget for mig at møde folk i felten og se, den forskel Dansk Flygtningehjælp gør ved, at vi er der.”

Turen til Syrien blev Ann Mary Olsens sidste for Dansk Flygtningehjælp, der har valgt at overdrage chefstolen og gå på pension.

”Man er nødt til at tro på, at man gør en forskel”

Ann Mary Olsen startede med at arbejde for Dansk Flygtningehjælp i 1992. I første omgang arbejdede hun i integrationsafdelingen i Roskilde, men hun blev hurtig opslugt af organisationens internationale indsatser. Fra 1994 var hun baseret i Bosnien og efterfølgende Montenegro, og det blev starten på en lang karriere med fokus på at hjælpe flygtninge, der hvor langt de fleste af dem er, nemlig i områderne nær den konflikt, de er flygtet fra.

”I Balkan troede vi oprindeligt, at det handlede om at afslutte arbejdet, men så var vi der altså i 20 år. Det samme gør sig gældende for dagens konflikter. Det er vigtigt at forstå, at genopbygning tager tid, ellers opstår der nye konflikter,” siger hun.

Netop disse erfaringer har betydet, at Ann Mary Olsen i sit arbejde har haft fokus på strategiske og løsningsorienterede indsatser. Og det er ikke blevet mindre vigtigt af, at antallet af fordrevne de seneste årtier er steget markant.

Ann Mary + Andreas Kamm

Med generalsekretær, Andreas Kamm, til World Humanitarian Summit i Istanbul i maj 2016. 

Ifølge FNs agentur for flygtninge lever over 65 millioner mennesker på flugt – en stigning på 75 procent siden midten af 1990’erne - og der er ingen tegn på, at det er en trend, der vil stoppe i den nærmeste fremtid. Men selvom opgaven for Dansk Flygtningehjælp er vokset betydeligt, nytter det ikke at være pessimist, fastslår Ann Mary Olsen:

”Man er nødt til at tro på, at vi gør en forskel, og så hjælper det at møde de mennesker, som vi gør en forskel for. For os handler det jo om, at vi i det mindste kan være med til at gøre situationen tålelig for de civile ofre. Og der er en styrke i og med, at vi ved, hvad der skal til for at skabe løsninger og desuden er indstillet og forberedt på, at vi skal være der i lang tid.”

Chef for vokseværk

Da Ann Mary Olsen vendte tilbage til hovedkontoret i København efter tiden på Balkan var der 10-15 medarbejdere i International Afdeling, der havde projekter for 200 millioner kroner årligt. Det tal er sidenhen blevet næsten 13 gange større, og alene i den tid Ann Mary Olsen har ledet afdelingen, er budgettet vokset fra omkring 700 millioner til over 2,6 milliarder kroner.

Fra at være en mindre dansk organisation, der primært samarbejdede med andre, er Dansk Flygtningehjælp i dag en større international organisation, der sidder med ved bordet, når de seriøse orienteringer og møder foregår. Væksten er ikke mindst vigtigt, fordi det giver mulighed for at hjælpe flere, fastslår Ann Mary Olsen:

”Det er klart, at vi også er vokset, fordi udfordringerne er blevet større, men derudover har vi fået os placeret som eksperter på fordrivelse. Jeg er stolt af den måde, hvorpå organisationen har udviklet sig på – og selvfølgelig også over selv at have bidraget til dette.”

Ann Mary Olsen har sidste arbejdsdag d. 17. marts 2017, og det giver uden tvivl anledning til en smule vemod.

”Jeg kommer helt sikkert til at savne arbejdet og ikke mindst mine fantastisk dygtige kolleger. Og jeg kommer med garanti til at følge med i, hvordan det går. Det kan jeg slet ikke lade være med,” slutter hun. 

Den 17. marts 2017 kl 14.00 bliver der holdt afskedsreception for Ann Mary Olsen hos Dansk Flygtningehjælp.